BEIRUT (AP) — El líder del grupo extremista Estado Islámico podría estar oculto en la localidad oriental siria de Boukamal, informó el viernes un medio vinculado al ejército sirio. Fuerzas del gobierno y sus aliados recapturaron la ciudad esta semana para luego perder el control sobre algunas zonas.

Activistas de la oposición siria desmintieron la noticia y dijeron que el gobierno solo intentaba compensar las pérdidas sufridas el viernes en Boukamal, cuando gran parte de la ciudad fue recuperada por los extremistas.

Se desconoce dónde se encuentra Abu Bakr al-Baghdadi. Su muerte o captura supondría otro golpe para la milicia extremista, que ha perdido más del 90% del territorio que llegó a controlar en Siria e Irak, donde ISIS declaró un califato en junio de 2014. ISIS es un acrónimo para aludir al grupo extremista Estado Islámico.

El paradero de al-Baghdadi y la cuestión de si está vivo o muerto han sido una fuente constante de misterio y confusión.

Tropas sirias y sus aliados "obtuvieron la información" cuando realizaban operaciones de búsqueda en Boukamal de que al-Baghdadi podría estar "en una de las bolsas" de resistencia en la localidad, según el Syrian Central Military Media.

El reporte no entró en detalles sobre cómo habían sabido los soldados sobre al-Baghdadi o qué estaban haciendo sobre esa información.

Rami Abdurrahman, que dirige el Observatorio Sirio para los Derechos Humanos, con sede en Gran Bretaña y que monitorea el conflicto sirio, y Omar Abu Laila, activista opositor afincado en Europa y que procede de la provincia oriental siria de Deir el-Zour, negaron las informaciones que situaban a al-Baghdadi en Boukamal.

Boukamal, el último feudo urbano del Estado Islámico en Siria, fue capturado el jueves después de una retirada de los milicianos extremistas. Estos lanzaron después una contraofensiva en la que recuperaron más del 40% de la localidad, principalmente los barrios norteños, afirmó Abdurrahman.

"Los combates continúan, ahora cerca del centro de la ciudad", dijo Abdurrahman, añadiendo que la retirada el jueves del grupo Estado Islámico fue una trampa para volver a lanzarse sobre las fuerzas del gobierno y sus aliados.

ISIS controla ahora la mayor parte de la ciudad y las afirmaciones de que al-Baghdadi se encuentra allí pretenden cubrir las pérdidas del gobierno, dijo Abu Laila

Al-Baghdadi difundió un mensaje de voz en septiembre en el que instaba a sus seguidores a quemar a sus enemigos en cualquier lugar y atacar "centros de medios de los infieles". Fue el primer mensaje de sonido atribuido al líder extremista en casi un año.

El líder extremista solo ha aparecido en público una vez, en 2014, en la ciudad norteña iraquí de Mosul.

Las autoridades rusas dijeron en junio que había una "alta probabilidad" de que el líder extremista hubiera muerto en un ataque aéreo ruso a las afueras de la ciudad siria de Raqqa, capital de facto del grupo y que fue liberada el mes pasado. Las autoridades estadounidenses dijeron más tarde que creían que seguía con vida.

Aunque se desconoce el paradero de al-Baghdadi, se cree que está en el menguante territorio de ISIS en el este de Siria. Activistas de oposición dicen que probablemente se encontrará en la amplia región desértica que se extiende hacia Irak.