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Japón y Qatar, invitados que buscan roce en la Copa América

June 13, 2019
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Los jugadores de Japón posan para un foto tras un entrenamiento previo a la Copa América en Sao Paulo, Brasil, el jueves 13 de junio de 2019. (AP Foto/Nelson Antoine)

PORTO ALEGRE, Brasil (AP) — Dos décadas después, Japón regresa a una Copa América como invitado. Y su primer adversario, Chile, está con la guardia bien en alto.

Reinaldo Rueda, el técnico colombiano de los bicampeones defensores del torneo, deslizó un elogio a la selección con más títulos ganados en la confederación de Asia.

“Es un rival de gran crecimiento en su cultura futbolística”, dijo Rueda. “Tiene dos características fundamentales: respeto y disciplina. Si tuviéramos eso en Sudamérica, seríamos imbatibles”.

El Chile-Japón se juega el lunes en el estadio Morumbí por el Grupo C, que completan Ecuador y Uruguay.

Los japoneses son uno de los dos invitados de Asia para la Copa América de Brasil. El otro es Qatar. Por casualidad, los dos fueron los protagonistas de la final de la Copa de Asia a inicios de año, con victoria de Qatar por 3-1.

Anfitriona de la Copa Mundial en 2022, Qatar incursiona por primera vez en el campeonato sudamericano de selecciones. Y también estará presente en la edición del año entrante en Colombia y Argentina, luego que la CONMEBOL confirmó el jueves que Quatar y Australia serán los invitados de la Confederación de Asia para que el torneo pueda tener un formato de 12 equipos.

Japón alcanzó los octavos de final del Mundial del año pasado en Rusia, donde en esa instancia perdió 3-2 ante Bélgica tras dilapidar una ventaja de dos goles.

Pero el equipo japonés en Brasil será un grupo muy joven e inexperto. La intención es buscar roce para afrontar el torneo de fútbol de los Juegos Olímpicos de Tokio 2020, que se disputa con planteles Sub23 y un puñado de refuerzos por encima de edad.

El técnico Hajime Moriyasu incluyó a 17 jugadores debutantes en la selección para la Copa América. Uno de ellos es Takefusa Kubo, un volante de 17 años que pasó por la academia del Barcelona y ahora milita con el FC Tokyo. Los más veteranos en el plantel son Shinji Okazaki, delantero del Liverpool inglés, y Eiji Kawashima, arquero del Estrasburgo francés.

“Vamos por el oro en los Juegos de Tokio”, dijo Moriyasu. “Hay que abrirle las puertas de la selección mayor para que podemos hacer realidad nuestro objetivo”.

Será la segunda incursión de Japón en una Copa América, luego que se despidió a las primeras de cambio en la edición de 1999 en Paraguay tras encajar dos derrotas y un empate.

Qatar, por su parte, llega en la cresta de la ola tras su inesperada consagración en la Copa de Asia en los Emiratos Árabes Unidos.

Su figura es el atacante Almoez Ali, autor de una cifra récord de nueve goles en el torneo, incluyendo una definición de chilena en la final. El equipo es dirigido por el español Félix Sánchez, quien inició su carrera como entrenador juvenil en el Barcelona y recién renovó su contrato para el Mundial de 2022.

A los qataríes les tocó un exigente Grupo B, midiéndose primero con Paraguay, para luego vérselas ante Argentina y Colombia.

“Es la oportunidad para sumar experiencia y tener un equipo competitivo en el Mundial”, dijo Sánchez.

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