WASHINGTON (AP) — El centro de nuestra galaxia tiene abundancia de agujeros negros, dicen los astrónomos.

Durante decenios, los científicos teorizaron que en el centro de las galaxias, incluida la nuestra, había numerosos agujeros negros, estrellas gigantes colapsadas en las que la gravedad es tan fuerte que ni siquiera la luz escapa. Pero no habían detectado evidencia de ello en el núcleo de la Vía Láctea hasta ahora.

Los astrónomos que examinaron observaciones antiguas efectuadas con rayos x han encontrado indicios de una docena de agujeros negros en el círculo interior de la galaxia. Y como la mayoría de los agujeros negros no pueden ser detectados ni siquiera de esa forma, los científicos calculan que muy probablemente hay miles de ellos allí. Estiman que pudiera tratarse de unos 10.000, quizás más, de acuerdo con un estudio publicado el miércoles en la revista Nature.

"Hay mucha acción allí”, dijo el autor principal del estudio, Chuck Hailey, un astrofísico de la Universidad de Columbia. “El centro galáctico es un lugar extraño. Por eso a la gente le gusta estudiarlo”.

Los agujeros negros estelares son adicionales _ y en esencia giran alrededor_ del ya conocido agujero negro supermasivo, llamado Sagitario A, que se encuentra fijo en el centro de la Vía Láctea.

En el resto de la masiva galaxia, los científicos solamente han detectado unas cinco docenas de agujeros negros hasta ahora, dijo Hailey.

Los agujeros negros recién descubiertos están a unos 30,9 billones de kilómetros (19,2 billones de millas) del agujero negro súper masivo en el centro. Así que aún existe mucho espacio vacío y gas entre esos agujeros negros.

La Tierra está en un brazo espiral a unos 3.000 años luz del centro de la galaxia. (Un año luz equivale a 9,5 billones de kilómetros, 5,9 billones de millas).

El astrónomo Avi Loeb de Harvard, que no formó parte del estudio, dijo que el descubrimiento es emocionante y confirma lo que esperaban los científicos desde hace tiempo.

Los agujeros negros recién descubiertos tienen aproximadamente 10 veces la masa de nuestro sol, comparados con el agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia, que tiene la masa de cuatro millones de soles. Los agujeros negros confirmados, además, son del tipo binario, en los que uno de ellos se ha unido a otra estrella y juntos emiten grandes cantidades de rayos x a medida que el agujero negro absorbe la capa externa de la estrella. Esos rayos x son lo que detectan los científicos.

Cuando los astrónomos examinen agujeros negros binarios más cercanos entonces podrían ver la proporción entre lo que es visible y lo que es demasiado tenue para ser observado desde lejos. Usando esa tasa, Hailey calcula que incluso si solamente se han detectado una docena debe haber entre 300 y 500 de esos sistemas binarios.

Pero los agujeros negros binarios son probablemente apenas 5% de todos los agujeros negros, y ello significa que realmente hay miles de ellos, dijo Hailey.

Hay buenas razones para que los agujeros negros en la Vía Láctea tiendan a estar en el centro de la galaxia.

Primero, su masa tiende a moverles hacia el centro. Pero principalmente porque el centro de la galaxia es un perfecto “invernadero” para la formación de agujeros negros, con montones de polvo y gases.

Hailey dijo que es “como una pequeña granja donde tienes todas las condiciones para producir y retener una gran cantidad de agujeros negros”.

___

Seth Borenstein está en Twitter en @borenbears .