TAMPA, Florida, EE.UU. (AP) — Un joven de 24 años acusado de una serie de asesinatos que sembraron el terror en un vecindario de Florida deberá permanecer encarcelado sin derecho a fianza, determinó la jueza.

Howell Emanuel Donaldson fue arrestado el martes luego de pedirle a una compañera de trabajo en un McDonald's que le cuidara una bolsa con una pistola adentro y se fue. Cuando la colega se dio cuenta del contenido de la bolsa, notificó a un policía que estaba en el local. Cuando Donaldson regresó, la policía lo detuvo.

El arresto trajo alivio al vecindario Seminole Heights, donde mucha gente se abstenía de actividades al aire libre desde que ocurrió la primera muerte el 9 de octubre. Otras dos muertes a balazos ocurrieron en las semanas subsiguientes, y el nivel de temor era tal que agentes policiales tuvieron que escoltar a los niños a pedir golosinas de casa en casa durante la tradición de Halloween.

La jueza fijó para el martes la audiencia para determinar si Donaldson deberá permanecer encarcelado hasta que comience su juicio. Donaldson compareció por video, con un uniforme de presidiario azul sin mangas. Dos guardias lo sujetaron por los brazos mientras familiares de las víctimas observaban en la sala del tribunal.

"Siento, alivio, tristeza, toda una mezcla de emociones”, expresó Brittany Lott, quien dijo que desde hace casi dos meses que no saca a pasear a sus perros por temor, y que los ha estado sacando sólo en su patio trasero.

Vecinos de Donaldson relataron que recientemente lo veían jugando basquetbol con su hermano menor frente a la entrada de su casa. Ahora ven su imagen por televisión y se preguntan, asombrados, cómo un joven que fue a la universidad en Nueva York, becado por sus destrezas en el deporte, ha terminado tras las rejas.

"Es un chico muy simpático, siempre saluda, muy bien educado”, dijo Kelly Fabian, una vecina quien dijo que cuando Donaldson era pequeño ella lo llevaba a la escuela. "Era un niño tranquilo, esto es una enorme sorpresa”.

No se sabe por ahora si Donaldson tiene abogado.

La policía de Nueva York ha dicho que desea examinar las pruebas balísticas de la pistola a fin de determinar si es la misma que la usada en crímenes irresueltos en la ciudad. Donaldson estudió en la St. John's University de Queens y se graduó en enero. La policía de Nueva York reveló que fue arrestado por un delito menor en el 2014 pero que el expediente está reservado.

El arma recuperada no sólo se ajusta a las marcas balísticas dejadas en el lugar de los crímenes sino que los datos del teléfono celular de Donaldson indican que él estaba en esos lugares en esos momentos.

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Contribuyeron a esta nota la investigadora de la AP Rhonda Shafner, y los corresponsales de la AP Freida Frisaro en Miami, Kelli Kennedy en Fort Lauderdale, Florida; y Colleen Long en Nueva York.