BOGOTÁ (AP) — El presidente Juan Manuel Santos anunció el martes que el exvicepresidente Gustavo Belle será el nuevo jefe negociador para los diálogos de paz con el Ejército de Liberación Nacional (ELN).

Bell reemplaza a Juan Camilo Restrepo, quien renunció a inicios de diciembre por motivos personales.

“Esperamos que a partir del 9 de enero del próximo año podamos negociar una prolongación y las nuevas condiciones de ese cese al fuego” con el ELN, dijo Santos al anunciar el nombramiento del nuevo negociador. “... con él vamos a conformar el equipo que lo acompañará” en el proceso, agregó.

Bell, abogado, periodista e historiador de 60 años, fue vicepresidente durante el gobierno del mandatario Andrés Pastrana (1998-2002).

Horas después el ELN dijo en su cuenta de Twitter que ve positivo el nombramiento del exvicepresidente. “Esperamos que este cambio traiga también un renovado impulso a la mesa para trabajar hacia una paz completa con justicia social”, señaló.

Los delegados de Santos y del ELN llegaron a inicios de septiembre a un acuerdo de cese del fuego bilateral de cuatro meses que finaliza la segunda semana de enero.

Voceros del gobierno y del ELN dialogan desde febrero en la capital ecuatoriana a fin de llegar a un acuerdo de paz. Ecuador es país garante del proceso junto con Brasil, Cuba, Chile, Noruega y Venezuela.

El ELN nació en 1965 como un proyecto político anti-imperialista inspirado en la revolución cubana y tiene en sus filas a unos 1.500 combatientes, según estimaciones oficiales.

Santos también hizo el martes un balance sobre el cumplimiento de los acuerdos de paz firmados hace más de un año con las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC), ahora convertida en un partido político.