SAN PETERSBURGO, Rusia (AP) — Kylian Mbappe y Thierry Henry parecen hermanados por varios hechos. Los dos formaron parte de la renombrada academia de Clairefontaine antes de unirse al Mónaco, donde comenzaron como extremos izquierdos.

Ambos consiguieron títulos de liga siendo adolescentes.

Ahora, Mbappe quiere emular otro logro de Henry: Ganar el Mundial para la selección francesa en su primer intento.

Henry, de 40 años, es el goleador histórico de Francia con 51 tantos. Mbappe es la nueva sensación de Les Bleus, a sus 19 años.

Mbappe ha anotado tres goles en la Copa del Mundo, para igualar el total de Henry en camino a levantar el título en Francia 1998. Henry facturó otros tres tantos en 2006, cuando Zinedine Zidane logró esa misma cifra y cayó ante Italia en la final.

Si Mbappe vuelve a anotar ante Uruguay el viernes en el choque por los cuartos de final, será el primer francés en conseguir cuatro en una Copa del Mundo desde que Just Fontaine impuso la marca de todos los tiempos con 13 en seis encuentros, en 1958.

Henry y Mbappe poseen el mismo ritmo acelerado que tenía Fontaine, pero con un juego más completo que su ilustre predecesor.

"No me gusta comparar jugadores de diferentes generaciones, pero los dos tienen características semejantes, con velocidad y habilidad para superar jugadores”, dijo el entrenador de Francia, Didier Deschamps, quien fue capitán del equipo de 1998. “Sólo puedo desear que Kylian tenga la misma carrera que Thierry”.

Deschamps afirmó que, luego del debut de Mbappe en un partido de la eliminatoria ante Luxemburgo en marzo del 2017, pudo darse cuenta de su madurez.

"Su fortaleza más grande es su compostura cuando está de frente al arquero, es algo muy raro a su edad y por eso es tan eficaz”, afirmó.

Mbappe enseñó esa madurez en el triunfo de 4-3 ante Argentina, al marcar un par de golazos en la segunda mitad luego de recibir un penal tras una espectacular carrera desde el medio campo. Mbappe le robó el protagonismo al Lionel Messi en ese partido.

Y ahora, se le menciona junto a Neymar como los candidatos al premio de la FIFA par el jugador del año, una vez que pase la era de Messi y de Cristiano Ronaldo..

Mbappe ha jugado como extremo y centro delantero para la selección francesa y el París Saint-Germain, club al que llegó el año pasado, procedente del Mónaco, mediante un acuerdo de 180 millones de euros (unos 216 millones de dólares).

Jugando al lado de Neymar y del uruguayo Edinson Cavani ayudó a su club a coronarse en la liga de Francia, donde arrasó además con los dos títulos de copa.

Como Henry, Mbappe creció en un suburbio de Paris: Mbappe en Bondy, Henry en Les Ulis. Ha estado activo en la comunidad y prometió donar sus ganancias durante el Mundial a una fundación que organiza ligas deportivas para niños discapacitados.

Mbappe anotó seis goles en sus primeros 19 partidos internacionales y Henry logró siete: tres en el Mundial de 1998 y dos más cuando Francia se coronó monarca europea en el 2000.

La carrera profesional de Henry fue catapultada en 1994 por el entrenador del Mónaco, Arsene Wenger, quien se lo llevó al Arsenal procedente del Juventus. Henry marcó al menos 20 goles en seis temporadas consecutivas para el Arsenal e implantó una marca de 228 anotaciones en todas las competencias con los Gunners.

Wenger ascendó a Henry al primer equipo del Mónaco luego de que anotara 40 goles en un año en el equipo Sub17.

"Henry tenía una gran actitud y mucha madurez que no necesitaba que le controlaran", dijo el entrenador juvenil Paul Pietri a The Associated Press. "Arrolló a todos con su psique y su fortaleza. Podía encargarse del ataque él solo, podía hacerlo todo”.

“Fuimos a un torneo en Italia, algo que siempre hacíamos al comienzo del año”, relató. “Vencimos 5-3 a la Lazio, con tres goles de Henry. Luego empatamos 3-3 con el Milan, con tres tantos de Henry. Yo me dije ‘este tipo puede jugar con los profesionales’, y Wenger lo tomó”.

Pero Pietri pide cuidado a la hora de predecir el futuro de Mbappe.

“Lo que necesitamos ver es si Mbappe dura 15 años, no deberíamos olvidar que Henry es el líder goleador del Arsenal, el mejor que han tenido jamás”, indicó.