MONTGOMERY, Alabama, EE.UU. (AP) — El sistema de bienestar infantil de Alabama negó arbitrariamente servicios a personas que no podían hablar bien inglés y ha acordado realizar cambios, dijo el miércoles el Departamento de Salud.

La oficina de derechos civiles de la dependencia dijo en una declaración que había revisado una queja del Departamento de Justicia que acusó al estado de discriminar a un hombre guatemalteco que estaba tratando de obtener la custodia de su hija tras la muerte de su esposa.

El estado no hizo lo suficiente para ayudar al hombre, que hablaba maya, dijo el departamento, y una investigación subsiguiente concluyó que el estado constantemente no ayudó a hispanos con dominio limitado del inglés.

El problema tuvo el efecto de negar acceso a programas sobre la base de origen nacional, lo que está prohibido por la ley, dijo la agencia.

"Separar a familias puede llevar a la pérdida irreversible de derechos paternos y a traumatizar a los niños. Es importante que las agencias de bienestar infantil administren sus programas de acuerdo con las leyes creadas para proteger los derechos de todos los familiares para asegurar la unidad familiar cuando es posible, sin importar raza, color, ni origen nacional”, dijo Roger Severino, director de la oficina de derechos civiles, en una declaración.

Un portavoz de la agencia estatal dijo que funcionarios trabajan en una respuesta pública.

Bajo un acuerdo, la agencia estatal aceptó proveer asistencia lingüística gratuita y oportuna a personas con limitado dominio del inglés. Acordó además actualizar sus políticas.

El acuerdo dice que el Departamento de Salud ha estado investigando al Departamento de Recursos Humanos de Alabama desde el 2003, cuando empleados retiraron a una niña de la custodia de su madre, una mujer guatemalteca, y no le proveyeron asistencia con el idioma mientras se negaban a reunir a la familia y le negaban derechos de visita.

Un informe completado en el 2003 resultó en una revisión federal de las prácticas en otros condados en Alabama, donde encontró problemas.