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Escudo térmico permite a sonda mayor aproximación al Sol

August 8, 2018

Esta imagen distribuida por NASA muestra una reproducción artística de la Sonda Solar Parker que se acerca al sol. Posee un escudo término revolucionario, capaz de soportar temperaturas de hasta 1.370 grados (2.500 Fahrenheit). (Steve Gribben/Johns Hopkins APL/NASA via AP)

CABO CAÑAVERAL, Florida, EE.UU. (AP) — Un viaje al Sol nos acercará más que nunca a nuestra estrella. La sonda solar Parker de la NASA será la primera nave espacial que “roza” el Sol, atravesando la atmósfera hirviente para llegar a 6 millones de kilómetros (3,8 millones de millas) de la superficie.

Está provista de un escudo térmico revolucionario capaz de soportar 1.370 grados Celsius (2.500 Fahrenheit). El despegue está previsto para el sábado por la madrugada.

Parker, del tamaño de un automóvil pequeño, tendrá una aproximación al Sol siete veces mayor que cualquier nave anterior. En su acercamiento gradual, pasará siete veces al lado de Venus en siete años. Cada paso le dará un impulso gravitacional que alterará su órbita para acercarla gradualmente a la corona solar, la atmósfera exterior del astro rey.

Así se intentará determinar por qué la corona es cientos de veces más caliente que la superficie del Sol. Otro misterio que los científicos esperan dilucidar es qué impulsa el viento solar, el chorro supersónico incesante de particular cargadas que se dispersan desde la corona hacia el espacio en todas las direcciones.

“Ya hay misiones que estudian el viento solar, pero nosotros vamos a llegar al lugar donde nace”, dijo Nicola Fox, la científica del proyecto en la Universidad Johns Hopkins.

Los científicos esperan que la misión, con un costo de 1.500 millones de dólares, revele datos no solo sobre el Sol sino también sobre miles de millones de estrellas enanas amarillas _y otros tipos de estrellas_ en la galaxia. El Sol nos da la vida, pero también puede perturbar las trayectorias de naves espaciales, así como las comunicaciones y la electrónica en la Tierra.

“Aquí es donde vivimos”, dijo el astrofísico de NASA Alex Young. “Tenemos que comprender y caracterizar este lugar por donde viajamos”.

El escudo térmico de Parker tiene 2,4 metros (ocho pies) de diámetro y un grosor de apenas 11 centímetros (4,5 pulgadas). Entre dos hojas de carbono tiene espuma de carbono. El frente está recubierto de cerámica reflectora de la luz, que tomará un color rojo cereza bajo el bombardeo del calor solar.

Casi todo lo que lleva la sonda estará detrás del escudo, a la sombra y a temperatura ambiente, lo que le permitirá rozar los bordes de la corona sin que el instrumental científico sufra siquiera una ampolla.

En su mayor aproximación la nave alcanzará los 690.000 km/h (430.000 mph), una velocidad que permitiría llegar de México a Beijing en menos de un minuto.

Es la primera nave espacial de NASA que lleva el nombre de una persona viva.

Eugene Parker, de 91 años, profesor emérito de la Universidad de Chicago, quien pronosticó la existencia del viento solar hace 60 años, prevé asistir al lanzamiento en Cabo Cañaveral.

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