MOSCÚ (AP) — Moscú pidió al presidente de Siria, Bashar Assad, que viajara a Rusia el lunes para que aceptara las posibles iniciativas de paz de Rusia, Irán y Turquía para la guerra iniciada hace seis años, según indicó el martes el Kremlin, que se prepara para reducir su presencia militar en Siria.

El presidente, Vladimir Putin, recibió el lunes a Assad en la turística ciudad de Sochi, en el Mar Negro, antes de una cumbre entre Rusia, Turquía e Irán y de una nueva ronda de conversaciones de paz en Ginebra. La reunión no había sido anunciada y el Kremlin no la hizo pública hasta el martes por la mañana.

“Transmití a (Putin) y a todo el pueblo ruso nuestras felicitaciones y nuestra gratitud por todos los esfuerzos que hizo Rusia para salvar nuestro país”, dijo Assad a la cúpula militar rusa.

Assad solo ha salido en dos ocasiones de su país desde que comenzó la guerra, las dos veces para ir a Rusia. El del lunes fue su segundo viaje para reunirse con Putin desde el inicio del conflicto en marzo de 2011. La crisis desembocó en una guerra civil que ha dejado unos 400.000 muertos y millones de refugiados.

El primero de estos viajes fue en octubre de 2015, poco después de que Rusia iniciara su campaña militar en Siria para reforzar a las tropas de Assad. La intervención rusa decantó el rumbo de la guerra en favor de Assad.

La reunión en Sochi, que duró tres horas, precede a una cumbre el miércoles en Rusia entre los presidentes de Irán, Rusia y Turquía. Irán y Rusia han sido los principales aliados de Assad, mientras que Turquía apoya a la oposición

Putin había hablado con los mandatarios de Irán y Turquía para “asegurarles que Rusia trabajará con el gobierno sirio para preparar las bases para posibles entendimientos” que pudieran alcanzarse el miércoles, para “asegurarse” de que los acuerdos serán “viables”, explicó el martes a la prensa Dmitry Peskov, portavoz de Putin.

El Kremlin señaló que Putin llamaría el miércoles al presidente de Estados Unidos, Donald Trump, y al rey Salman de Arabia Saudí para comentar la situación en Siria.

Cuando se le preguntó si los dos mandatarios habían hablado sobre el futuro del presidente de Siria después de la guerra, Peskov dijo que “se han comentado posibles opciones para la solución política”. Presionada por otros países que piden la renuncia de Assad, Moscú ha insistido en que depende del pueblo sirio decidir si Assad se queda.

Ahora que el gobierno sirio controla la mayor parte del país y los combatientes del grupo extremista Estado Islámico han sido dispersados, Putin dijo el lunes a Assad en su reunión que Moscú empezará a reducir su presencia militar allí.

“En relación a nuestra operación conjunta para combatir a terroristas en Siria, esta operación militar está en efecto llegando a su fin”, dijo a Assad en declaraciones televisadas. “Estoy satisfecho de ver su disposición a trabajar con todo el que quiere paz y resolución”.

El gobierno ruso ha anunciado en otras ocasiones reducciones y una pausa en su operación en Siria, pero finalmente no las puso en práctica.

Imágenes y fotografías proporcionadas por la oficina de prensa del Kremlin mostraban a Putin dando un gran abrazo a Assad a su llegada a la residencia del mandatario ruso en Sochi.

Cadenas de televisión en Rusia mostraron imágenes de los dos mandatarios entrando en una reunión con la cúpula del Ministerio ruso de Defensa y el Estado Mayor.

“Le pedí al presidente de Siria que se acercara”, comentó Putin a los generales rusos. Después se dirigió a Assad y dijo: “Me gustaría presentarle a la gente que jugó un papel clave para salvar Siria”.

Según la oficina de Assad, este dio las gracias a Rusia y a su Ejército, indicando que “dio mártires e hizo esfuerzos en Siria”.

Assad dijo que la Fuerzas Aérea rusa había ayudado a las tropas sirias en la lucha contra los insurgentes, ayudando a muchos sirios a regresar a sus hogares.

La reunión en Sochi se celebró dos días después de que tropas sirias y sus aliados capturasen la localidad oriental de Boukamal, el último núcleo urbano que controlaba el grupo EI en Siria. Tropas sirias y sus aliados con apoyo iraní entraron en la localidad al abrigo de bombardeos rusos.

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NOTA DEL EDITOR: Una versión anterior de este despacho indicaba erróneamente que la reunión anterior entre los mandatarios ocurrió antes de que comenzara la campaña militar rusa en Siria, pero fue poco después.

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Mroue informó desde Beirut, Líbano.