CIUDAD DE MÉXICO (AP) — Luego de tres años, Cruz Azul reaparecerá en una liguilla por el título cuando enfrente al América por los cuartos de final del torneo Apertura mexicano en la que estos dos equipos, de los más populares del país, se verán las caras en una serie definitiva por primera vez desde la final del Clausura 2013.

La "Máquina", que se coló a la liguilla de última hora con un triunfo sobre Veracruz, ligaba seis torneos sin avanzar a la fase final, la racha más larga de su historia y ahora procurará la oportunidad para buscar su primer campeonato de liga desde el torneo Invierno 97.

Cruz Azul, con 27 puntos, finalizó en el sexto puesto.

"No queremos llegar a liguilla y arruinarlo, debemos ir y morir valientes", dijo el entrenador español Paco Jémez, quien está en su segunda temporada al frente de los celestes, pero carga en los hombros con una gran presión por la falta de títulos. "Todos nos quitamos presión de encima, Cruz Azul necesitaba esto (clasificar). Ahora se verán las cosas de otra manera".

Aunque no ha logrado un campeonato en casi dos décadas, Cruz Azul lo ha acariciado en varias ocasiones, la última fue en la final del Clausura 2013, cuando estuvieron a minutos de coronarse, pero el América dirigido por Miguel Herrera es arrebató un campeonato.

Desde entonces, las Águilas han ejercido una hegemonía sobre la Máquina, a la que han derrotado en cinco de sus últimos seis choques, incluyendo en su último partido, el pasado 14 de octubre, cuando América prevaleció 3-1.

La última victoria celeste sobre las Águilas fue el 4 de octubre del 2014.

América, que este torneo trajo de vuelta al “Piojo” Herrera luego de su paso por selección mexicana y Tijuana, tuvo un mal cierre de torneo con un triunfo en sus últimos cuatro partidos que logró sobre Santos en la última fecha para culminar con 30 puntos, en el tercer escalón del torneo detrás del líder Monterrey y de Tigres.

"Si queremos acceder a la final debemos vencer a cualquiera", dijo Herrera sobre el choque ante Cruz Azul. "Todavía no estamos como quisiéramos, pero nosotros somos exigentes y cada día más, el equipo está acostumbrado que si no llega a la final es un fracaso somos un equipo grande que tiene esas mismas aspiraciones".

El partido de ida será en el estadio Azul la noche del jueves y la vuelta el domingo en el estadio Azteca.

La liguilla se pondrá en marcha el miércoles cuando Toluca, que fue quinto de la tabla, se mida al Morelia que finalizó un sitio más arriba.

Ambos no se encontraban en liguilla desde la final del Apertura 2002, cuando los Diablos Rojos consiguieron el título.

Ese mismo día el León recibirá al favorito Tigres, que este torneo buscará clasificarse a semifinales por tercera temporada en fila.

El año pasado, Tigres derrotó a los Esmeraldas en las semifinales del Apertura 2016 antes de coronarse al vencer al América.

En la otra serie de cuartos de final, Monterrey buscará confirmarse como gran favorito al campeonato cuando enfrente al Atlas.

Es el primer choque en liguilla entre los dos desde los cuartos de final del Apertura 2014, cuando Rayados avanzó a semifinales.