PARÍS (AP) — El actual campeón Chris Froome probablemente enfrentará un tenaz desafío de parte de Tom Dumoulin en el Tour de Francia del año entrante.

Froome está ansioso de igualar el récord con su quinta victoria en el Tour, algo que sólo han logrado al belga Eddy Merckx, a los franceses Jacques Anquetil y Bernard Hinault, y al español Miguel Indurain.

Froome y Dumoulin ganaron los tres Grand Tours el año pasado. Froome conquistó el Tour y la Vuelta a España, y Dumoulin el Giro de Italia.

La 105ta edición del Tour incluye una contrarreloj con altibajos de 31 kilómetros (19 millas) por el País Vasco en la penúltima jornada. Froome es un especialista, pero Dumoulin es el campeón mundial contrarreloj.

Froome a sus 32 años está en su auge, mientras que Dumoulin, con 26, está llegando al suyo.

"Una competencia entre Chris Froome y Tom Dumoulin, dos ciclistas con cualidades similares, sería agradable. Obligaría a uno de ellos a hacer algo distinto a fin de sorprender al otro", opinó el martes el director del Tour de Francia, Christian Prudhomme. "Se trata de una nueva generación que está tratando de entretener al público. Creo que si Christopher Froome termina compitiendo contra Tom Dumoulin, querrán hacer eso. Tendrán un cronómetro más o menos igual. Es algo bastante emocionante".

La carrera comenzará el 7 de julio — una semana más tarde de lo acostumbrado debido al Mundial de fútbol en Rusia — con un trayecto plano de 189 kilómetros (117 millas) de Noirmoutier-en-l'ile a Fontenay-le-Comte en la región de Vendee, en la costa Atlántica.

Ahora que las contrarreloj por equipos han regresado tras haber sido eliminadas los dos últimos dos años, el equipo de Froome, Team Sky, tratará de sacar amplia ventaja en la tercera etapa, un trayecto de 35 kilómetros (21,7 millas) que empieza y termina en Cholet, en el oeste de Francia. Pero el equipo Sky enfrenta una tenaz competencia, ya que el equipo de Dumoulin, Sunweb Team, son los campeones actuales de la contrarreloj.

"El Tour de 2018 tiene mucha montaña, me gusta y la crono (penúltima etapa contrarreloj) no es muy larga y espero estar ese día en un gran nivel", expresó el colombiano Nairo Quintana, quien tiene tres podios en el Tour _ segundo en 2013 y 2015, y tercero en 2016. "Algunas etapas del norte de Francia serán difíciles, he corrido algunas competencias en esa zona y tenemos en el equipo ciclistas muy buenos para jornadas y tendré apoyo".

La ruta del Tour, en dirección de reloj, incluye 25 subidas de montaña, desde la relativamente difícil Categoría 2 a la Categoría 1 y la exigente Hors Categorie (“sin categoría”). Once de las subidas están en los Alpes, cuatro en la región de Massif en el centro del país y 10 en los Pirineos.

"Es un desafío increíble, un Tour de Francia que pone a prueba todos los aspectos del ciclismo", dijo Froome, quien ganó las últimas tres carreras y la del 2013. "No hubiera esperado nada menos de los organizadores”.

___

El reportero Jairo Anchique contribuyó con este despacho desde Bogotá.