BRUSELAS (AP) — El arranque del Tour de Francia del 2019 será en Bruselas, en honor del legendario ciclista Eddy Merckx que nació en esa ciudad.

Merckx, conocido como “El Caníbal” por su feroz apetito de victoria, ganó el primero de sus cinco Tours en 1969. Medio siglo más tarde, el belga aún lo considera uno de sus mayores logros, para un ciclista visto como el mejor de la historia.

"Yo lucí la camiseta amarilla 96 veces. Es el mejor recuerdo de mi carrera. Aún me emociona”, dijo Merckx el martes en la presentación del Gran Departa _ la primera semana del Tour.

Merckx ganó además 34 etapas del Tour y es uno de apenas cuatro ciclistas en ganar la competencia cinco veces. Los otros son los franceses Jacques Anquetil y Bernard Hinault y el español Miguel Induraín.

Los organizadores del Tour dijeron que es la segunda vez que la carrera arrancará desde la capital belga, que fue la largada también en 1958.

La carrera del 2019 marcará además 100 años desde la creación de la camiseta amarilla de líder.

En las dos primeras etapas, el 6 y 7 de julio, el icónico ascenso del Muur van Geraardsbergen ocupará los reflectores.

La etapa inicial de 192 kilómetros (119 millas) tendrá el ascenso, durante décadas el más difícil del Tour de Flandes. La etapa concluye cerca del palacio real en Bruselas.

Tendrá además un tramo sobre los famosos adoquines flamencos y pasará por la ciudad del astro futbolístico Eden Hazard.

La segunda etapa será una contrarreloj por equipos de 28 kilómetros a través de la capital belga. Los ciclistas pasarán además por St. Pieters-Woluwe en los suburbos de Bruselas, donde vivió Merckx de niño y donde su puso su primera camiseta amarilla.

De Bruselas, los ciclistas se dirigirán al sur, hacia Francia, donde se realiza el resto de la competencia.