DUBAI (AP) — Bahréin anunció el miércoles el hallazgo de 80 millones de barriles de petróleo de esquisto, en el mayor descubrimiento en la historia de la pequeña nación insular.

El ministro de Petróleo y ejecutivos de empresas de energía ofrecieron detalles del descubrimiento en una conferencia de prensa, en la que dijeron que el crudo fue descubierto en la Cuenca Khalij al-Bahrain, que abarca unos 2.000 kilómetros cuadrados en aguas poco profundas frente a la costa occidental del país.

El campo contiene además aproximadamente 400.000 millones de metros cúbicos de gas natural.

El ministro de Petróleo, jeque Mohammed bin Khalifa Al Khalifa, dijo que se sigue estudiando el volumen de petróleo que puede ser extraído de la cuenca.

Aún así, el hallazgo es mucho mayor que el petróleo en el campo de Bahréin en tierra firme, que produce unos 45.000 barriles diarios. El país, que no es miembro de la OPEP, produce además cerca de 160.000 barriles diarios de un yacimiento marino que comparte con Arabia Saudí.

El ministro anunció además el descubrimiento separado de reservas de gas bajo el principal yacimiento de gas de Bahréin, con estimados que elevan el total a hasta 570.000 millones de metros cúbicos de gas.

Expertos y funcionarios dicen que esperan que el nuevo yacimiento de crudo esté en producción en unos cinco años.

Bahréin comenzó a extraer crudo en 1932, siendo el primero entre los países del Golfo en hacerlo.

El país no es un gran productor de petróleo, pero los nuevos descubrimientos tienen el potencial de elevar significativamente su perfil y estimular su economía, que ha sufrido en años recientes a causa de los bajos precios del crudo y protestas por la mayoría chií.