VIENA (AP) — El presidente ruso Vladimir Putin llegó el martes a Austria, uno de los países miembros de la Unión Europea más amigables con Rusia, en su primer viaje al extranjero desde que asumió la presidencia por un cuarto período.

Antes de las reuniones con líderes austriacos, Putin desestimó insinuaciones de que Rusia tiene intenciones de dividir al bloque europeo de 28 países. En una entrevista con la televisora pública austriaca ORF, el presidente dijo que Moscú quiere que la Unión "esté unida y prospere, porque la UE es nuestro socio comercial y empresarial más importante".

Esta es la sexta visita oficial de Putin a Austria, tradicionalmente neutral, y conmemora 50 años de que la entonces Unión Soviética comenzó a enviar gas a ese país.

A diferencia de otros países de la UE, Austria no expulsó a diplomáticos rusos por el envenenamiento del ex espía ruso Sergei Skripal, ocurrido este año en Gran Bretaña.

En marzo, el canciller Sebastian Kurz destacó los "tradicionalmente buenos contactos" que Viena tiene con Moscú y dijo que su gobierno los usaría para presionar a Rusia para ayudar a aclarar el ataque con gas neurotóxico. Viena "cree que es importante mantener canales de diálogo", dijo Kurz.

Se prevé que Putin se reúna con el presidente Van der Bellen, quien es liberal, Kurz y el vice canciller Heinz-Christian Strache.