VENECIA, Italia (AP) — Es el día de Johnny Depp en el Festival de Cine de Venecia. Y a juzgar por la reacción inicial a su actuación en el drama sobre mafiosos "Black Mass", podría bien ser también su año.

Un pálido, rubio y medio calvo Depp es virtualmente irreconocible como el mafioso de Boston de la vida real James "Whitey" Bulger, quien construyó un imperio criminal mientras actuaba como informante del FBI, o "asesor criminal profesional", como lo llama un personaje.

El Bulger de Depp es carismático, aterradoramente calmado y totalmente despiadado. Es una transformación extraordinaria que podría merecerle una nominación al Oscar. Pero el actor dice que conoce su propio lado oscuro.

"Encontré el mal en mí hace mucho tiempo, y lo he aceptado", dijo Depp a reporteros en Venecia el viernes. "Somos viejos amigos".

Cientos de admiradores acamparon junto al Palacio de Cine de Venecia el viernes horas antes de que Depp recorriera la alfombra roja para el estreno mundial del filme de Scott Cooper.

El Hollywood Reporter elogió la actuación de Depp como una de sus mejores, calificándolo de "carismático ... completamente convincente y aterrador". Variety dijo que el "fascinante" papel era "un regreso alentador a su mejor estado" tras varias películas poco satisfactorias.

Muchos la califican como su película de regreso, pero Cooper señaló: "Hasta donde yo sé, Johnny no se ha ido a ninguna parte".

"A diferencia de la mayoría de los actores, Johnny asume un riesgo con cada papel que interpreta y creo que artísticamente es muy valiente", dijo el director a The Associated Press. "Claramente, es un tesoro nacional".

Cooper dijo que había quedado fascinado con la "intersección de política y crimen" en el Boston de los años 70 y 80. El hermano de Bulger, Billy, interpretado en el filme por Benedict Cumberbatch, fue un poderoso senador estatal. Su contacto en el FBI era John Connolly (intensamente encarnado por Joel Edgerton), otro chico duro del sur de Boston dividido entre la lealtad de la niñez y su deber como agente del orden público.

Cooper narra el relato de poder y traición sin melodrama en un filme austero y por momentos aplastadoramente violento.

"No quise muchos rasgos estilísticos, porque entonces uno sabe que está viendo una película y yo quería que se sintiera como un video de vigilancia", explicó Cooper, cuyos créditos incluyen el drama de la música country "Crazy Heart".

Bulger desapareció en 1995 y pasó 16 años como uno de los fugitivos más buscados de Estados Unidos hasta que fue capturado en California en el 2011. A sus 86 años, cumple una sentencia de cadena perpetua.

Depp pidió conocerlo, pero Bulger "declinó respetuosamente". Sin embargo, se sintió gratificado cuando el abogado de Bulger, J.W. Carney Jr., visitó el plató y "dijo que podía sentir a su viejo amigo en lo que (el actor) estaba haciendo".

"Creo que un personaje como James Bulger simplemente hay que abordarlo como un ser humano", dijo Depp. "Nadie se levanta por la mañana y se afeita o se cepilla los dientes y se mira al espejo y dice, 'soy malo'''.

"Él era complicado. ... Podía ayudar a una anciana a meter las compras del mercado en su casa y 10 minutos después reventarle a alguien el cráneo".

El papel de Depp en el filme, que se estrena en Estados Unidos el 18 de septiembre, probablemente genere comparaciones con la transformación de Marlon Brando como Don Corleone en "El Padrino". A Depp probablemente no le moleste. Dijo que sus héroes siempre han sido actores camaleónicos: "John Barrymore y Lon Chaney Sr., y ciertamente Marlon Brando".

"Siempre quise tratar de ser un actor de carácter, más que el chico del póster que trataron de hacer de mí, hace unos 100 años", dijo el ex ídolo adolescente de 52.

"Encuentro que estas transformaciones pueden proporcionar una gran seguridad pero a la vez representan un gran riesgo. ... Creo que eso también es importante como actor, probarse a uno mismo, desafiarse cada vez. Arriesgarse a caer de boca y quedar como un completo idiota".

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La corresponsal de AP Louise Dixon contribuyó a este despacho. Jill Lawless está en Twitter como http://Twitter.com/JillLawless