DAMASCO, Siria (AP) — El Ejército sirio anunció el viernes la liberación de la ciudad oriental de Deir el-Zour del grupo extremista Estado Islámico. Se trata de una nueva derrota de los extremistas, que han perdido casi todos sus bastiones urbanos en Siria e Irak y ven desmoronarse su autoproclamado califato.

La toma de Deir el-Zour, en la margen oeste del río Éufrates, es también otra victoria _aunque mayormente simbólica_ para las fuerzas del presidente, Bashar Assad, dentro de los esfuerzos del Ejército por recuperar la provincia petrolera, que limita con Irak.

Deir el-Zour, que estuvo casi tres años dividida entre una zona controlada por el gobierno y otra tomada por el grupo EI, es la ciudad más grande en el este de Siria y la capital de la provincia del mismo nombre. También es la más grande que el gobierno sirio arrebata al grupo EI.

La milicia radical ha perdido más del 90% del territorio que llegó a controlar en Siria e Irak en su momento de mayor poder, en 2014 y 2015, incluidas Mosul en Irak y Raqqa en el norte de Siria. Además, fuerzas iraquíes y milicianos chiíes aliados están persiguiendo a lo que queda del grupo extremista en la localidad de Qaim, en el lado iraquí de la frontera.

Los milicianos del grupo EI, expulsados de un bastión urbano tras otro, se han adentrado hace poco en el remoto desierto sirio, donde según los expertos se reagrupan y se preparan para retomar ataques de guerrilla como incursiones rápidas y atentados suicida.

En un comunicado, el Ejército sirio dijo controlar por completo la ciudad tras una campaña de varias semanas librada con fuerzas aliadas. Las unidades militares trabajaban para retirar bombas trampa y minas dejadas por los extremistas en la ciudad, indicó el comunicado.

Las fuerzas del gobierno sirio y sus aliados progobierno rompieron el asedio del grupo extremista en su parte de la ciudad el pasado septiembre con apoyo ruso y han ido avanzando desde entonces sobre las posiciones de la milicia radical.

El Ejército sirio, respaldado por Rusia e Irán, compite ahora con las fuerzas lideradas por kurdos, que tiene apoyo de Estados Unidos, por tomar el resto de la provincia petrolera. Eso incluye la importante ciudad de Boukamal, cerca de la frontera iraquí.

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Karam informó desde Beirut. Los periodistas de Associated Press Susannah George en Bagdad y Maamoun Youssef en El Cairo contribuyeron a este despacho.