SALT LAKE CITY, Utah, EE.UU. (AP) — La Iglesia mormona hizo historia e inyectó un poco de diversidad a su panel directivo de hombres blancos al aceptar el sábado por primera vez a un apóstol latinoamericano y otro de origen asiático.

La selección del brasileño Ulisses Soares, de 59 años, y del chinoestadounidense Gerrit W. Gong, de 64, fueron anunciadas durante la conferencia que la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días celebra dos veces por año en Salt Lake City. Ambos nombramientos suscitaron algarabía en un sector interno que esperaba desde hace años que la jerarquía mormona fuera más representativa de una religión que tiene más de la mitad de sus 16 millones de adeptos fuera de Estados Unidos.

“Es señal de que la Iglesia es para todos”, dijo el mormón brasileño Guilherme De Castro, de 37 años, quien asistió a la ceremonia del anuncio. “No importa de dónde sea uno ni la apariencia que tenga”.

Los nombramientos fueron anunciados durante una conferencia de dos días efectuada en momentos en que la Iglesia mormona enfrenta mayor escrutinio acerca del manejo que ha dado a las denuncias de abuso sexual y a las entrevistas individuales entre líderes laicos locales y jóvenes, las cuales son a puerta cerrada.

Hasta la fecha los jerarcas mormones no han abordado estos temas, y una persona en la conferencia gritó en varias ocasiones “¡dejen de proteger a los depredadores sexuales!” cuando se anunciaban los nombramientos de otras personas para cargos secundarios.

Un día antes, unos 1.000 mormones en activo o que ya dejaron la Iglesia marcharon a la sede de ésta en Salt Lake City, donde exigieron se ponga fin a las entrevistas entre líderes laicos y jóvenes en las que a veces surgen cuestiones sexuales.

Soares y Gong se integrarán en un panel llamado el Quórum de los Doce Apóstoles que, antes del sábado, estaba conformado exclusivamente por hombres blancos de Estados Unidos, salvo uno, el alemán Dieter Uchtdorf.

Soares se desempeñaba como contador y auditor para empresas multinacionales en Brasil antes de unirse al liderazgo mormón, según una biografía publicada por la Iglesia. Nació en Sao Paulo.

Gong trabajó para el Departamento de Estado de Estados Unidos, el Centro para Estudios Estratégicos e Internacionales, con sede en Washington, D.C., y en la Universidad Brigham Young de propiedad mormona. Nació en Redwood City, California. Sus abuelos emigraron desde China.

Los nuevos nombramientos reflejan “que la dirección del culto ha aumentado su interés en el mundo fuera de Estados Unidos, donde la Iglesia registra su crecimiento más veloz”, dijo el experto en asuntos mormones Matthew Bowman, profesor adjunto de historia en la Universidad Estatal Henderson en Arkadelphia, Arkansas.

Con 1,4 millones de miembros, Brasil y México tienen en conjunto la segunda comunidad mormona más grande del mundo, según estadísticas de la Iglesia. Estados Unidos es primero con unos 6,6 millones de adeptos.