MOSCÚ (AP) — Guía de los equipos en el cuarto bombo del sorteo del Mundial Rusia 2018:

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ARABIA SAUDITA

Han despedido dos entrenadores desde que lograron su quinta clasificación. El argentino Edgardo Bauza fue cesado nueve días antes del sorteo tras cinco partidos a cargo. El equipo perdió ante Portugal y Bulgaria en amistosos a inicios de noviembre. Bauza había sido designado en septiembre para reemplazar al holandés Bert van Marwijk, despedido tras lograr el primer pase mundialista desde 2006. El argentino Juan Antonio Pizzi, quien esta semana fue nombrado como nuevo timonel, buscará mejorar la que fue la actuación más destacada en un Mundial, eliminados por Suecia en los octavos de final en Estados Unidos 1994.

Figura: Mohammad Al-Sahlawi (Al-Nassr) _ El delantero de 30 años anotó 16 goles en las eliminatorias.

Técnico: Juan Antonio Pizzi _ El argentino tendrá otra oportunidad para dirigir en un Mundial, tras fracasar con la selección de Chile en las eliminatorias sudamericanas.

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AUSTRALIA

Se clasificaron a su cuarto Mundial seguido, pero debieron transitar un mucho más de los esperado al no lograr el boleto directo en Asia al quedar detrás de Arabia por diferencia de goles. Acabaron disputaron 22 partidos en las eliminatorias, incluyendo la repesca de Asia ante Siria y otro continental con una victoria ante Honduras. El núcleo del equipo que acudió a Brasil hace cuatro años repite, el mismo que les dio su primera corona de la Copa de Asia en 2015 y uno con más vocación ofensiva. Ange Postecoglou renunció como técnico una semana después de lograr la clasificación, y aún no se contrata a un reemplazante.

Figura: Mile Jedinak (Aston Villa) _ Con toda la atención enfocada en el talismán Tim Cahill (37 años), la recuperación de Jedinak tras una lesión fue esencial para consolidar el mediocampo y convirtió una tripleta ante Honduras.

Técnico: Por nombrar.

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COREA DEL SUR

Corea del Sur no se ha perdido un solo Mundial desde 1986. ¿Será el equipo que se despidió magramente a las primeras de cambio en 2014 o el que sorprendió al alcanzar las semifinales como anfitrión en 2002? Le costó obtener la clasificación directa, asegurada tras un sufrido empate 0-0 contra Uzbekistán en la última fecha de la eliminatoria de Asia, contando que Siria no pudo ganarle a Irán. Dependerán de tres jugadores que militan en la Liga Premier: Son Heung-min (Tottenham), Ki Sung-yeung (Swansea) y Lee Chung-yong (Crystal Palace).

Figura: Son Heung-min (Tottenham) _ El jugador asiático con más goles anotados en la historia de la Premier.

Técnico: Shin Tae-yong _ Cuando derrotas ante Catar y China comprometieron la clasificación, el técnico de la Sub23 tomó las riendas para enderezar el rumbo.

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JAPÓN

Aunque el equipo no tiene figuras de renombre como otros rivales, Japón puede apelar a un grupo fiable de jugadores con experiencia en Europa, destacándose Shinji Kagawa (Borussia Dortmund) y Shinji Okazaki (Leicester). Japón quedó primero en el Grupo B de Asia, por encima de Arabia Saudita y Australia.

Figura: Shinji Kagawa (Borussia Dortmund) _ Con 89 partidos en la selección, el volante forma parte del núcleo más curtido, incluyendo al delantero Okazaki, al zaguero Yuto Nagamoto (Inter) y al volante Keisuke Honda (Pachuca).

Técnico: Vahid Halilhodzic _ El bosnio de 65 años tratará de repetir lo que hizo con Argelia en el Mundial de 2014, cuando llevó al seleccionado del norte de África a los octavos de final por primera vez.

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MARRUECOS

Han tenido que esperar 20 años para volver a un Mundial. El equipo del norte africano cuenta con promesas como el volante Hakim Ziyech (Ajax) y que regresó a la selección tras hacer las paces con el técnico Herve Renard.

Figura: Nabil Dirar (Fenerbahce) _ El volante todo terreno fue clave en el Mónaco que se consagró campeón de la liga francesa la pasada temporada.

Técnico: Herve Renard _ El francés se ha destacado al frente de otros equipos africanos, sacando campeón a Zambia en la Copa de África en 2012 y a Costa de Marfil tres años después. Renard ha imprimido disciplina y un juego vistoso.

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NIGERIA

Fueron el primer equipo de África que se clasificó, y de forma convincente. Ganó un grupo por delante del vigente campeón africano Camerún, Zambia y Argelia. Una victoria 4-0 ante Camerún fue el aviso de que eran un rival de cuidado. Argentina se enteró de lo mismo en noviembre, cuando las Super Águilas revirtieron un 2-0 en contra y ganaron 4-2 un partido amistoso en Rusia. Nigeria se ha clasificado a cinco de los últimos seis mundiales.

Figura: John Obi Mikel (Tianjin Teda, China) _ Aunque Nigeria rebosa fichas de ataque con Alex Iwobi, Kelechi Iheanacho y Victor Moses, el capitán Mikel es el cerebro y el encargado de poner pausa en el mediocampo.

Técnico: Gernot Rohr _ El alemán de 64 años le ha dado estabilidad a Nigeria, que cambió de entrenador ocho veces desde el pasado Mundial en Brasil.

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PANAMÁ

Se apuntan para su primer Mundial, logrando una dramática clasificación al vencer de local 2-1 a Costa Rica con un gol de Román Torres en la agonía. Ese resultado también precipitó la inesperada eliminación de Estados Unidos. Es un equipo cargado de jugadores sobre los 30 años, como el arquero Jaime Penedo, el delantero Blas Pérez y el central Felipe Baloy.

Figura: Luis Tejada (Universitario) _ El delantero de 35 años es el goleador histórico de la selección con 43 dianas.

Técnico: Hernán Darío Gómez _ El colombiano emula al francés Henri Michel como los únicos tres que llevaron a tres selecciones distintas al Mundial. Gómez condujo a Colombia en 1998 y a Ecuador en 2002. Ahora será el turno de Panamá.

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SERBIA

Serbia superó con solvencia su grupo europeo para clasificarse al Mundial tras ocho años, la segunda vez desde que se convirtió en nación independiente en 2006. El equipo anotó la mayor cantidad de goles (20) en el grupo, con Aleksandar Mitrovic (6) como el líder, dejando atrás a Irlanda, Gales y Austria. Sus hinchas han sido un dolor de cabeza, con la FIFA multando a la federación serbia por incidentes en las eliminatorias. Slavoljub Muslin fue despedido como técnico tras lograr la clasificación, con Mladen Krstajic al mando interinamente.

Figura: Branislav Ivanovic (Zenit San Petersburgo) _ El ex Chelsea de 33 años no ha perdido vigencia como líder en la defensa, disputando todos los 10 partidos de las eliminatorias.

Técnico: Por nombrar.